石油輸出國到底能不能決定石油價格?

你好,歡迎回到《五分鐘經濟學》。

在週一的內容裡,我們跟大家說明了「人類追求的不是瞬間的最大幸福,而是整個人生的幸福總量的最大化」這件事。
而今天,我們將沿著這個思路來幫大家釐清一些誤會。

你或許曾經聽過一種說法,說「石油輸出國家因為石油是他們的,所以擁有石油生產的壟斷力量,能夠決定石油的產量、決定石油的價格」。
換句話說,這些石油輸出國是一群壟斷者,或者稱之為「卡特爾(Cartel」,也就是「利益壟斷聯盟」。

這邊順便幫大家冷知識一下,人類史上最早出現的「利益壟斷聯盟」,也就是「卡特爾」,是成立於1924年的「太陽神卡特爾(Phoebus cartel」。

而之所以會叫做「太陽神」,是因為這是一群由「照明設備」的供應商們所組成的壟斷聯盟,其中被較為我們所知的成員有德國的 歐司朗、荷蘭的 飛利浦,和美國的 GE通用電氣。而這個聯盟成立的主要目的,是要控制燈泡的壽命來操縱燈泡的製造和銷售。

好,冷知識就到這邊,我們回到原來的問題。

石油的產量與價格真的是由石油輸出國聯盟來決定的嗎?

關於這個問題的答案,其實和我們週一提到的內容:「人類追求的不是瞬間的最大幸福,而是整個人生的幸福總量的最大化」相去不遠。

真實的情況是這樣的,今天的石油價格大約是6070塊美金一桶。
但在現有的技術條件下,從地底下打上一桶石油的的成本是多少呢?

差不多是「1塊錢美金」。

換句話說,在現有的情況下,這些石油輸出國多打一桶石油上來,他們的獲利就是5969美金左右的利潤。

那麼問題就來了:「為什麼他們不趁價格正好的時候,把石油都打出來賣掉,實現他們的利潤呢?

當然,最簡單的想法是:「如果一次性地開發石油,勢必就會導致石油的價格下跌。」

但是,就算石油下跌,除非價格低於開發成本的1塊錢美金,否則任何開發都還是有利潤的。
那麼為什麼這些石油輸出國家不一次性地把石油開採出來賣掉,實現他們的利潤呢?

因為這個問題本身就是「錯的」。
因為這個問題本身就預設一個陷阱,那就是從地底下打出一桶石油的成本並不是1塊美金,而是這個專欄一再強調的「機會成本」。

還記得我們一再強調的那句話嗎?「成本就是放棄了的最大代價」。

今天多打一桶石油出來賣錢,放棄的就是明天這桶石油所能產生的收入。
而把石油從地底下打出來的一美元成本根本就算不上成本,因為真正的成本是放棄了明天的使用、明天的收入。

那麼我們再來想下面這個問題:

如果一個權威機構,假設是摩根大通好了,他們公布了最新一期的預測報告說:估計在2020年,中國與印度每人都會添購一輛使用汽油的汽車。
那麼假設今天大家都相信這份報告的預測的話,那麼明天的石油產量會上升還是下降?

答案是:石油產量會急速下降

為什麼會下降?

因為石油輸出國家看到了兩年後的巨大需求,所以他們會為了這個巨大需求預留一點石油。
因為他們知道兩年後能賺的錢比今天還要多得多,而今天過度開採石油,放棄的就是未來的利益。

我們再看一個反向的例子:

如果今天突然出現了一則新聞,說麻省理工學院研究出一種能把水變成石油的方法,而且這種方法還非常便宜,那麼假設這個消息是真的,那麼明天石油的產量會上升還是下降?

對!答案是:產量會急劇上升

原因很簡單,因為一旦石油可以被水給取代,那麼石油輸出國手上的石油就不值錢了,也就是石油在未來的價值不如今天的價值了,所以他們會趕快把能打出來的石油都打出來賣錢。

所以你看,表面上石油輸出國好像有壟斷石油的能力,好像能夠限制產量、控制價格。
但是實際上,他們仍就是遵守我們在週一提到的「投資,是推移的時光裡的平衡消費(Investment is the balancing of consumption over time.」這個原理來決定石油的產量與價格的。

他們追求的不是今天賺到最多錢,而是追求在一個很長的時間裡能賺到最多錢。
所以雖然表面上他們能決定產量和價格,但其實他們也只是被動的決定今天的產量和價格。

他們必須緊盯著未來石油替代品出現的機會,來確定今天石油產量的高低。
也正是因為全世界都不斷在研究替代能源的科技,例如:太陽能的成本在下降、頁岩氣的使用也逐漸普及,各種石油替代品都逼著石油輸出國不斷增加石油的產量,因此才導致石油價格不斷地下跌。

換句話說,雖然表面上壟斷者好像可以決定產量與價格,但別忘了我們之前在「價格」篇章裡說到的「彈性」。
所以,壟斷者們的決策,實際上也是受到市場的左右與牽制的。

就像UCLA的經濟學教授 哈羅德·德塞茲(Harold Demsetz說的那樣:

經濟學在過去200多年裡的最大貢獻,就是建立起一個高度抽象的市場模型,並且揭示了在這個模型中,沒有任何人可以決定價格,或其他重要的市場指標。

 

好,本週的內容就到這裡,我們下週再見。

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