恐懼症

你好,歡迎來到 –《發現新視界》。

本週要跟大家聊的是有關恐懼症(phobia),各種大大小小的恐懼症。

 

有些人似乎天生就怕某些東西,問他為什麼害怕也說不出個所以然,但就是會感到驚恐,甚至會飆出眼淚、手足無措、全身發軟。
就算他明白自己不會受到傷害,依舊無法控制自己的不安。

也有些人對特定事物的恐懼是源自幼時的經歷,不知不覺就將當時的情感延續了。

 

恐懼症是一種精神官能症,病患會對某些特定事物或情境感到莫名恐懼。
而隨著時間推移、年齡增長,大部分會有慢性發展的趨勢。

害怕是每個人都會有的情感,所以有些人可能不覺得自己的狀況其實是恐懼症。

 

比較常見的恐懼症如下:

蜘蛛恐懼症-恐懼見到蜘蛛或處在可能有蜘蛛的環境中。
同性戀恐懼症-簡稱恐同。
密集恐懼症-對密密麻麻排列的微小事物很敏感。
懼高症-怕高,呼吸加速手足無措無法自己。
幽閉恐懼症-身處密閉空間時感到焦慮,例如隧道、車廂內。
社交恐懼症-對任何社交或公開場合感到恐懼、憂慮。

 

恐懼症發作時,患者可能會有呼吸心跳加速顫抖冒汗手腳發軟頭暈昏倒等症狀。
並且變得有些歇斯底里感到窒息害怕自己可能會死去等,極力迴避使他們陷入恐懼的事物或情景。

 

在醫學上,我們可以藉由行為療法(Behavior Therapy)來改善大部分患者的病情,利用暴露在病人感到恐懼的物體或場景中,半強迫其接納並適應。
是一種以重新學習作為基礎的治療,通過基本的條件作用原理和學習原理使心理障礙得到矯正。

雖然講述起來很單純,但對於病患來說,這過程想必是極為痛苦的,治療人員也需時時掌握病情與治療節奏,以免造成反效果。

 

除了行為療法外,另外還有森田療法(Morita therapy),由日本已故的精神醫學家-森田正馬於1919年創立的,公認對於治療恐懼症、強迫症、焦慮症有良好效果。
他主張實際地要求患者實際行動,以「事上磨練」的方式照健康人那樣行動,遵循現實並不追究過去的經歷,引導患者將注意力放在當前
接著順著自己的情緒思維,徹底接受它,這樣便能大大緩解恐懼的情緒。

 

較為消極的治療還有透過藥物來控制內分泌水平,通常初期的效果不錯,能夠減少焦慮症狀。
但隨著用藥時間拉長,治療效果會愈來愈差

 

那究竟為何會有恐懼症呢?

部分人因為面對生活的壓力,或是幼年、少年期有過不愉快、慘痛的經歷,導致對某些場合或事物感到恐慌。
過去研究人員也是如此假定的,恐懼症的起因應是源自個人經驗或向他人學習而來,這個聽起來很有道理。

譬如說,有人曾經差點溺斃,之後便產生了恐水症(aquaphobia),一種「一朝被蛇咬,十年怕草繩的概念」,聽起來合理。

 

但你知道,有些沒來由的恐懼症可能是因為遺傳嗎

 

在2013年一項對老鼠的實驗發現,對於某些特定事物的恐懼會遺傳給子代。

 

Image 6 A familiar fear
(老鼠的氣味與電擊實驗,第一子代與第二子代皆受影響)

 

實驗中,研究人員將公鼠放在一個空間,並釋放苯乙酮(acetophenone,一種類似櫻花香氣的物質),公鼠在聞到氣味的當下便會受到溫和的電擊

反覆數次後,公鼠了解到苯乙酮電擊的關係,因此便對苯乙酮感到恐懼,當牠再次聞到時,便會害怕自己是不是又要遭受電擊了。

 

研究人員採集這些懼怕苯乙酮的公鼠精子,來使母鼠受精產下後代。

神奇的事情發生了,這些從未聞過苯乙酮,也沒受過電擊的子代,竟然會因為暴露在苯乙酮時感到驚慌,分泌較多的皮質醇
牠們變得天生就害怕這味道,沒來由地想要避開。

 

有趣的是,基因序列並不會在體內突然產生一致性的改變,減數分裂時的遺傳重組也是隨機的。
因此,這種恐懼感要怎麼遺傳至下一代是一個好問題。

研究更進一步發現,這些子代天生擁有較多的苯乙酮受體,因此比起其他老鼠,牠們對苯乙酮更為敏感。

而造成這種性狀的原因是相關受體的基因Olfr151低甲基化,使得基因表現量增加,進而有了更多的苯乙酮受體。

就算到了第三子代,對於苯乙酮沒來由的恐懼依然持續著。
如果創傷夠深,說不定這份恐懼會一直一直持續下去。(從此造就了異常害怕櫻花的老鼠

 

因此我們可以得知,就算序列沒有被直接修改,遺傳特性還是能藉由「表觀遺傳」(epigenetics)來延續至下一代,利用調整特定基因表現量的方式來影響子代。

DNA甲基化便是其中一種重要機制。
例如 CpG位置的胞嘧啶若被甲基化成5’-甲基胞嘧啶,則會使該基因的轉錄活性降低,使基因表現量下降,進而調控與其所相關的下游基因,改變整個pathway走向。

恐懼症很可能就是利用此一原理來遺傳至子代的,雖然詳細機制目前還未能闡述明白。

 

這種恐懼遺傳或許可以幫助後代免於特定傷害,但也會增加下一代罹患恐懼症的風險。

這樣想起來一切似乎就比較合理了,對於為什麼會天生莫名地懼怕特定事物或場景。

好比說,患有蜘蛛恐懼症可能是因為先祖曾被蜘蛛危害過生命,便將這份恐懼給流傳下來,好讓後世知道:蜘蛛是可怕的,牠可能會要了你的命

於是不知情的後代,看到蜘蛛就先害怕,就算不知道牠到底有沒有毒,但,逃就對了!

當然這只是猜想,只是依照這個表觀遺傳學的可能性進行推測,同樣我們也可以探討其他恐懼症是不是也有可能出自類似的原因。

 

你有任何一種恐懼症嗎?

如果嚴重到會影響日常生活,不妨嘗試治療它吧!
也許無法完全克服,但應該能降低對它的恐懼感,說不定你的後代也會因此受惠喔。

 

以上,就是本週的《發現新視界》。

我們下週再見!

 

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