切葉蟻(Leafcutter Ant)

有一種螞蟻,早在人類的農業開始之前,就已經會種植屬於自己的真菌花園(fungal garden

牠們就是切葉蟻,分工細膩、靈活迅速,農業表現絲毫不比人類遜色。
那牠們在自己家中種養真菌是為了什麼呢?

答案便是:吃吃吃。

 

切葉蟻大約起源於6000萬年前,為一種原產於中南美洲亞馬遜雨林中的螞蟻。
底下有美洲切葉蟻屬(Atta頂切葉蟻屬(Acromyrmex,大約含47個物種。
 

切葉蟻的蟻穴可以深達數公尺,包含數千個巢室,住了幾百萬隻螞蟻。
牠們會將切下的葉子搬進蟻穴中,並弄碎成糊狀的葉糊,在這些營養充足的葉糊上培養牠們馴化好、愛吃的真菌。
並悉心維持菌圃的乾淨衛生,以免其他病原微生物的汙染。

 

執行這項工作並不輕鬆,切葉蟻必須有能力搬運比自己體重大兩倍以上的樹葉,而且需要精細的分工合作才能確保真菌花園能順利經營。
牠們有數量龐大的搬運工、清潔工、戰鬥兵蟻,蟻巢內還有專職真菌照料的各種農蟻,以及養育下一代的保母們。
據調查,切葉蟻的社會分工中,約有多達
30項的分工。

最初,切葉蟻們種植的真菌跟野生真菌並無不同。

比較特別的是,被牠們馴養的真菌在長期的共演化下,已經無法和野生的真菌雜交,也無法獨立在蟻穴之外的環境生存了。
也就是說切葉蟻與專屬的真菌離不開彼此,少了任何一方牠們都會無法存活下去。

看來馴化別的物種並不是人類的專利,螞蟻早在幾千萬年前就學會了呢(而且同樣是互相馴化)!

 

那麼,這麼辛苦種植真菌花園有什麼好處呢?

跟人類發展農業的模式有些不同,也有點類似。
首先這些真菌是切葉蟻幼蟲唯一的食物來源,也是成蟻相當重要的營養補給
再者,當外界環境惡化,食物來源缺乏時,也能確保蟻群們能自給自足滿足基本的營養需求

 

這樣聽起來是不是很聰明呢?

而且就連之後出去獨自成家立業的蟻后也會帶上自家的真菌,就像嫁妝一樣。
於是一個個蟻巢和被馴養的真菌就這樣散播出去,在雨林的地底下築起屬於牠們的王國與花園,名符其實的千秋萬世呢。

caravana-hormigas

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