端粒(Telomere)

端粒染色體末端的DNA重複序列,屬於真核生物才有的特色。
原核生物之所以沒有,因為它們的
DNA是環狀的,沒有所謂末端;
只有真核生物線狀
DNA會在分裂前纏繞成染色體。

 

那麼,端粒有什麼特別或重要的地方嗎?

噢,對於真核生物來說,它可說是重要到不行。
每當細胞分裂時,
DNA會進行複製,由於複製的特性會使3’端的部分愈來愈短。

分裂愈多次的細胞,端粒就會愈短,直到最後無法再進行DNA複製。

也就是說,端粒的長度就像計時器般,倒數著細胞的生命。
一旦端粒耗盡,細胞則會啟動凋亡機制,所以這和老化有一定的關係。

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除了倒數計時外,端粒本身也是有它的作用,包含:

1.      保護染色體免於化學修飾,不被核酸酶降解。

2.      防止染色體互相融合,能夠順利分離

3.      在生殖細胞或幹細胞中,提供端粒酶作為模板,保證染色體的完全複製

 

 

既然端粒這麼重要,那我們為什麼不想辦法延長它就好呢?
也許這樣就可以延緩老化了!

其實有一種酶就叫做端粒酶,它是一種核蛋白反轉錄酶能夠協助端粒的延長

但很不幸的是,一般體細胞幾乎是不表現的
只在有不斷分裂複製的需求,例如造血細胞幹細胞還有生殖細胞表現,而且是受到嚴密調控的情況下。
如果沒有端粒酶的存在,那真核生物應該老早就絕種了。

 

喔,對了!還有一種細胞的端粒酶也是相當活躍,那就是「癌細胞」
所以長生不老癌症只是一線之隔,研究人員也正努力釐清當中的詳細機制。

究竟端粒和老化,以及癌症之間的愛恨情仇到底是怎麼一回事,相信在不久的將來便能得到答案。

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