生物優勢的反制

你好,歡迎來到 –《發現新視界》。 

在長久的演化過程中,各種生物由小到大由簡而繁地誕生在這星球上。
為了更能適應殘酷的生存環境,各物種遂發展出一套屬於自己的生存策略
儘管歷史上有過幾次動盪不安的大滅絕事件,例如幾次冰河時期、大規模的火山爆發、甚至是隕石撞擊等,使得原本在平和時期很成功的生存優勢突然變成劣勢
 

但諸如大滅絕事件的極端惡劣環境,隨之而來的選汰壓力不見得都是負面的,反倒提供了一股演化動力,存留者將更能適應劇變過後的世界,成為生命舞台上的主角。
每次的滅絕事件都曾讓主要物種重挫或整個族群消失,原本毫無優勢地位的物種在困頓之後,反倒能夠蓬勃發展。
這也是為什麼哺乳類動物能在恐龍滅絕後遍地開花、稱霸地球,而不是一直停留在小型哺乳類階段。

 

◎遊戲規則改變

長期演化下來的生存優勢,真的有可能在不久的將來變成無用,甚至劣勢嗎?
翻閱整個生物演化史,不難看出許多已滅絕的物種都是這樣的例子。
在之前的
開卷有益-《第六次大滅絕》中就有提過類似的概念,有時候生存不光是策略上的考量,也許還要有一些運氣
明明原本活得好好的,卻因時運不濟,落得絕種下場。
這牽涉到各個層面,諸如繁殖策略個體大小群居與否食性等各種問題,在遭逢大劇變的時候,誰有足夠能力度過長期惡劣環境。
 

就拿恐龍來說好了,一代霸主為何從白堊紀末期後消失無蹤?
假設隕石撞擊說屬實,大家可以想像一下當時可能是什麼樣的環境:
隕石撞擊所揚起的大量石礫飛至高空,受到空氣摩擦形成火石落下,直接大面積地摧毀地表和生物。
受到撞擊刺激的地殼同時引起長時間的大規模火山爆發,接著往後數百數千年的天空滿布灰燼、硫化物、二氧化碳濃度提高。
各種有毒汙染物散播至大氣、汙染水源,空氣能見度下降,大多數的陽光都無法照至地表
 

在這樣的環境下,多數植物無法行光合作用,意味著長時間的食物短缺
恐龍採取的生存策略在這樣的情況下相當不利,牠們的成長時間長個體大耗能高卵生的方式也使得剛孵化出的小恐龍,在這種惡劣環境下因無人照料而無法順利存活長大,造就了惡性循環因而滅絕。
原本大到無所畏懼的優勢一夕之間失效,還狠狠地捅了自己一刀。
大滅絕過後存活下來的爬蟲類體積都沒那麼大了,而哺乳類也趁機蓬勃發展,仗著優秀的存活能力活耀至今。
 

倫敦古生物學家泰勒(Paul Taylor:「生存遊戲規則驟然改變了,幾百萬年來的有利特質一下子變成了致命傷。」 

以結果來說,現今活下來的物種都是贏家,並沒有誰優誰劣之分。
但誰也不知道這個世界接下來還可能會面臨什麼樣的問題,這也是為什麼生物多樣性很寶貴的原因,因為我們無法預測哪些特質能在不久的將來發揮作用
今天的優勢有可能變成明天的劣勢;相反地原本的劣勢也有可能成為優勢
當這個星球的物種愈豐富、多樣性愈高,在面對強烈的生態衝擊時,愈能緩衝所受到的傷害。
人類也愈有可能從中找到可以運用的資源及方法。

 

◎優勢與劣勢只是一線之隔

也許我們還可以舉些例子來探討,就像是鐮刀型貧血症,大家可能會覺得在現代社會上這是一種疾病,屬於劣勢。
因為患者通常會伴隨貧血以及各種突發疼痛中風細菌感染等多種健康問題。
但從它的出現以及被保留下來的原因則可以曉得,在某些地方其實可以算是優勢。
因為非洲瘧疾盛行,但是瘧原蟲無法在鐮刀型紅血球內成長,因此患者可說是因禍得福,甚至在過去,還可能比罹患瘧疾的病患更長壽呢!所以這樣的基因才會被保存下來。
 

另外我們也可以從美國黑人罹患心臟病的比率比白人高一倍這件事來說明,曾經的優勢是怎麼樣變成了劣勢。
大家多會在此議題上歸咎於黑人居住區的公衛條件以及貧窮問題,但如果從歷史角度來看,大概就能明白為什麼。
當初從非洲運往美洲的黑奴們,受到了相當不人道的待遇,在狹小的船艙內塞滿黑人,也不提供水給他們,在途中要是流汗的話體內的鹽分就會流失,然後導致脫水死亡。
因此能夠活著抵達美洲的黑奴都是特別會保留鹽份的人,可以避免脫水安然度過黑暗的運送期間。
 

但這樣的體質到了現代反倒扯了後腿,因為現在的食物太容易攝取大量鹽分,加上他們容易保留鹽分的體質導致容易罹患高血壓及心臟病
真是萬萬想不到當初幫助熬過黑奴運送的體質卻在未來害了他們的子孫。

就好像智齒一樣,現在的智齒看起來實在是不太智慧的東西,但對於不像鯊魚可以一直長出新牙齒的人類來說,智齒在從前可是替補缺牙的好夥伴呢。
只是在牙科進步的現代,智齒不但沒幫上忙還帶來許多問題,根本是在幫倒忙。

 

◎現代社會的生存機器

人類是如何從猿演化而來,其實用雙足在陸地上行走也實在是逼不得已,我們需要行走更長的距離來取得食物,所以起源於非洲的智人不光是很聰明,還很會跑
人類大部分的體表都沒有毛充滿著汗腺幫助散熱,這跟其他哺乳類動物是截然不同的,大家可以想像一下老祖宗是怎麼在非洲大草原上將獵物追逐到累死。
但自從進入農耕定居時代後,一切都變得不一樣了,但我們的身體依舊是在適應這個世界和生活方式。
科學家發現,目前起碼有上百個基因是跟適應農耕社會有關。

那這些跟我們今天要探討的主題有什麼關係?
喔,關係可大了,從前我們的優勢到現在反而會帶來一些問題。
老祖宗過慣了高度運動、長途跋涉的生活,但我們現在大多窩在床上椅子上,長時間彎著身體低著頭對電腦螢幕和手機,這可不是我們的肉體原本設計來做的事

之所以你會腰酸背痛,會一直想吃甜食然後發胖,還會蛀牙,會近視,還有糖尿病跟高血壓,這都是因為我們現在的生活方式跟原本的大自然環境相去甚遠
如果我們能夠繼續這樣的生活好幾百萬年,那說不定這些被稱作「文明病」的問題都會被生物演化慢慢迎刃而解。
但想也知道不太可能,因為實在太慢了,在人類慢慢適應生活方式的過程中,未來的生活模式又會快速演進成另一個樣子。

至今,這個世界上的生物都還持續演化著,但相對於動輒需要數百萬年來演化的時間,面對這劇烈變動的現代社會,生物演化的速度實在是太慢
我們今天的優勢,很有可能就會變成明天的劣勢
不管是生物學上的,或是人類社會上的皆同。

在基因工程不斷發展的現在,也許未來我們可以任意地對生命進行編輯,用來滿足人類的各種欲望。
但我們要知道,在這世界上沒有永遠的優勢,在無法預測的未來,人類得珍惜現今擁有的一切,愛護地球以及所有生命,讓這個世界能夠永續發展下去

 

以上,就是本週的《發現新視界》。

我們下週再見!

 

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