《世界植物系列》- 棉

近代人造纖維的製造技術蓬勃發展,應用也相當廣泛,各種再生、半合成、合成纖維相繼問世,依照不同場合及需求,我們能夠選用合適的布料。

但天然纖維還是有許多優點深受人們喜愛,例如它對皮膚的友好度佳,長時間穿著的舒適感好,比較不易產生靜電,吸水性好,可以被微生物降解等。

天然纖維區分為植物纖維,如棉、麻、亞麻;
以及動物纖維,像是蠶絲、羊毛、蛛絲;甚至還有礦物纖維例如石棉。

在這其中,目前最常用來做為衣物的天然纖維便是棉花

但棉花並不是一開始就深受大家喜愛,雖然栽培棉花的歷史悠久,卻因其纖維短小的緣故,面對中國發達的絲綢紡織業,早期可說是毫無產業競爭力。
經由西方世界不斷地開發技術,直到軋棉機發明後,棉紡產業才日漸蓬勃。

棉花是錦葵科棉花屬的種子纖維,可以分為舊世界棉新世界棉

舊世界棉原產於印度,有草棉、木本棉等;
新世界棉原產於南美洲,有陸地棉、海島棉等。

據考古學的證據推測,棉花種植最早出現在西元前3000年的印度,直到西元1世紀,棉花由絲路傳入中國,同時也由阿拉伯商人帶到了義大利和西班牙。

早期棉花在中國並不受重視,因其纖維短小,生產繁瑣又耗費人力,直到軋棉技術緩慢進步後才使得宋代棉能夠取代麻,成為庶民主要衣著。
縱使17世紀時的中國已經大量種植棉花,但此後的製作工法卻進步不大,缺乏具規模的工廠經營可能是無法進步的原因之一。

相較於中國,棉紡業在西方就算進步神速了。
1769年,英國 Richard Arkwright發明新式紡織機,從馬力、水力、人力進步到使用蒸汽動力,生產規模逐步擴大,但也造就童工、女工及城市居住環境惡化等問題。

1794年,美國 Eli Whitney 發明新式軋棉機 (cotton gin),1820時美國南部的棉絮產量已是世界第一。

但是高產量的背後是由超過80萬黑奴所支撐著,繁重的田間工作需要大量人力,縱使1808年後即禁止進口黑奴,壓榨黑奴進行生產工作的問題卻是有增無減,導致日後尋求人權平等的南北戰爭。

棉除了棉花以外還有棉籽油,棉籽油當中含有具生殖毒性的棉酚,並不宜直接做為食用油,雖然現在的純化技術可以除去大部分棉酚,但多少還是會殘留。工業用途主要為肥皂、蠟燭和化妝品原料,亦可作為生質燃料或是機器的潤滑劑。

農業上會使用棉籽油做為殺蟲劑,可以控制昆蟲、蟎類族群數量。

縱使棉花有著黑奴歷史的沉重包袱,近代的問題也是不小,仍舊無損人們對棉花的喜愛及地位。

其中孟山都主導的基改棉花,殺蟲劑、落葉劑各種農藥的濫用,促使環保意識抬頭,有機棉花的興起。在追求高經濟高產量高品質的同時,如何友善對待環境,追尋永續發展是我們這個世代需要面對的。

下次在挑選新衣服時,不要忘記注意棉花含量及來源,選擇品質有保障的棉花,穿起來才會舒適又安心。

 

參考資料:

 

Hobhouse, H. 1992 Seeds of Change: Five Plants that Transformed Mankind. Papermac, London.

棉花-維基百科

纖維-維基百科

薄雪草記事〈有機棉的旅程〉

 

 

 

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