警告:人類還沒準備好面對下一波瘟疫

你好,今天為你講述的是時代雜誌(Time)五月號的封面文章

「警告:人類還沒準備好面對下一波瘟疫(Warning:We are not ready for next pandemic)」

「川普的2018預算案」

美國總統 川普在今年的3月16日提交了他上任以來的第一份預算案,在這份2018年的預算案裡,川普政府大量縮減了美國在「醫療」與「科學領域」的研究預算。

例如美國國家衛生研究院(NIH)的預算被縮減了20%,大約是60億美金;美國能源部(DOE)也被砍20%,約9億美金;其他被刪減預算的還有:國家環境保護局(EPA)、國家海洋暨大氣總署(NOAA),甚至連美國太空總署(NASA)的預算也都被大幅地刪減。

而在刪除這些「醫療」與「科學領域」的研究預算的同時,川普政府卻增加了高達540億美金的軍事預算。
所以當這個預算案一公佈,不光是美國境內一片譁然,同時也在國際間引起了軒然大波。

「川普的預算案和我們有什麼關係?」

有一個觀點認為:相較於一百年前的人類,現代人「變得越來越難以抵禦傳染病的侵害」。

原因有二:

一、人口總數的增加

在過去的五十年裡,地球上的人口總數成長了一倍,但是我們居住空間卻沒有發生多大的變化。
這就意味著「一旦發生強烈傳染病,將會有更多人被傳染,並且同時成為傳染源去感染更多健康的個體」,加速疾病的傳播。
尤其是那些人口數量越多的國家、城市人口越密集的地方,疾病的散播速率就會越快。

二、人口流動的速率越來越快

因此也加強了疾病傳播的速率,並增加了傳染的可能範圍。

那麼這種傳染病有多可怕呢?
例如1918年的由「A型H1N1流感病毒」所引起的「流感大流行」,就是人類史上災情最嚴重的瘟疫之一。
當時全世界的人口總數大約是17億人,而這場流感大爆發卻造成5億人感染,5千萬~1億人死亡,死亡的人口總數超過了第一次世界大戰與第二次世界大戰的總傷亡人數。

文章裡還說道:
「就算我們將今天最高的技術、最高科技的隔離病房、最頂尖的醫生、科學家們通通聚集起來,也無法避免一次大規模傳染病的爆發」。

因為「瘟疫」和其他天然災害不同。
其他的天然災害例如:地震、火山噴發等,都是集中在某些特定區域,並沒有大規模人類滅絕的風險。
但「瘟疫」則完全不同,不但沒有區域限制,而且還可能隨著區域的擴張變得更可怕。

這些都在在地說明了「研究疫苗」與「研發治療藥物」的必要性。

但由於疫苗的研發時間長、成本高,而且病毒每一年都會發生變化,需要隨之更新版本,所以並不容易賺錢。
對藥廠來說缺乏商業動機,自然也就不太願意投入研發。

例如2014年爆發的伊波拉病毒,其實早在1976年就被發現了,但是截至目前為止,仍舊沒有什麼有效的疫苗或治療手段。
就是因為投入特殊病毒的研究對藥廠來說,效益太低,所以「醫療方面的研發與投入,才應該要由政府來做」。

但好消息是科學家們對於病毒與疾病的理解已經比過去進步的多了。
科學家們已經可以使用「基因技術」來了解疫情。
例如2104年的伊波拉病毒爆發,就是因為一位基因學家利用基因技術找出病毒的傳播途徑是從「人到人」,而不是從「動物到人」,因而改變了研究方向。

這中間的差別是什麼呢?
因為幾乎所有的新型疾病,最初都來自於動物身上。
例如:HIV病毒來自於黑猩猩、SARS來自於蝙蝠、流感來自於鳥類。
也就是說「跨物種的疾病傳播變得越來越頻繁」。

因此,美國國家衛生研究院有一個研究計畫,叫「預測(PREDICT)」,主要的目的就是為了「預防那些跨物種傳播的病毒與疾病」。
而截至目前為止,這個計畫已經發現了將近1000種由動物傳播到人類身上的病毒。

所以當基因學家發現病毒的傳染途徑是「人對人」,而不是「動物對人」的時候,就能大大地改變科學家們的研究方向。

但無論是「人傳人」,還是「動物傳人」,病毒的進化速度是人類進化速度的4000倍。
所以病毒可以在非常短的時間裡殺死數以百萬計的人類。
因此,防禦病毒和解決疾病問題的關鍵,應該是「政策與政府預算怎麼支持這些研究」。

「為什麼要花錢援助那些落後國家?」

這篇文章裡還找了世界首富,微軟的創辦人-比爾.蓋茲來幫忙寫公開信。
比爾.蓋茲認為「對外援助,是政府能得到最佳回報的投資」,原文是:

「FOREIGN AID is some of the best return on investment anywhere in government.」

原因有三:

一、這些援助抑止了疫情的擴大

例如2014年的伊波拉病毒如果沒有美國對西非的援助,那麼病毒很有可能會傳到美國。

二、可以提供更多人才,建立更穩定的社會

因為被救助者可能是教師、企業家、警察、醫療工作者……等,這些人可以幫助建立更強大、更穩定的社會。
例如一些非洲國家因為美國對於愛滋病研究的合作與協助,所以這些國家從2004年至2015年期間,社會不安定指數與暴力指數都下降了40%。

三、對外援助,對於美國的經濟也有巨大的好處

因為目前美國的前15大貿易夥伴國之中,有11個國家都曾接受過美國的援助。

因此,比爾.蓋茲下了一個結論:

對外援助,不但能保護國民免於大規模傳染病的侵襲,而且還有能加強經濟貿易方面的好處。」

而且,這些醫療預算加在一起的數字,還不到整個美國聯邦總預算的1%,就投資標的而言,再也沒有比這更划算的投資了。

以上,是本週的《國際快訊》,我們下週再見。

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