下一代的人類

你好,今天為你講述的,是四月份「國家地理雜誌」的封面報導,也是這個專欄的四月份雜誌的最後一章。
標題是「下一代的人類(The Next Human)」,作者是著名的《紐約客》專欄,與暢銷書作家 – D.T.Max。

一般來說,我們因為「難以察覺幾代親屬之間的機能差異」,所以認為「現代人類已經停止了進化」。
但近期的研究發現「人類的身體其實還在進化著。而且現代人類的各種構造,其實是因應不同環境而進化出來的『差異性結果』。」

例如,大多數生活在平原上的人們,在登上高山、高原之後,會出現「高山症」,引發呼吸困難。
但若是從小就在這個環境下成長的人就不會有這個問題。

例如南美的安地斯人、非洲的衣索比雅人,和亞洲的藏族,在12500年前初到這些高海拔地區定居時,為了適應這種地區的低含氧量環境,而改變了基因,使血液裡的血紅蛋白能夠抓住更多的氧氣。

又例如,一般人是很難適應乾旱環境下的劇烈晝夜溫差的。
但在距今五萬年前,當澳洲大陸是和撒哈拉沙漠連在一塊的時候,澳洲原住民們的祖先橫越了撒哈拉沙漠,來到了今天的澳洲大陸。

為了適應環境,於是身體發生了變異,產生了能夠自我調節的賀爾蒙,讓他們得以承受白天37度的高溫,與夜晚幾近零下的低溫環境。

這些例子都是為了適應生存環境而改變了自己的生物特性,只是這種改變緩慢而微小,難以在短時間內被察覺罷了。

以往的進化,都是那些自然選擇改變了基因的樣貌。
但作者認為「人類發明的科技與文化」會和「自然選擇」一起決定我們將進化成什麼樣子。

現代科技大幅改變我們原有的生物機能,例如車子代替了我們的腳、搜索引擎成為我們的記憶儲存空間、手機成為我們的眼睛與喉嚨……等,我們的生命似乎只剩下一部分是生物的,而另一部分則是科技的。
所以,科技與技術的進步,必將影響人類進化的進程。

作者認為目前的兩種生物技術將改變人類的進化樣貌。

第一種是「胚胎遺傳學技術」:

根據牛津大學-人類未來研究所在2013年提出的研究結果,如果在每十個「人工培育的胚胎之中,選出智商最高的胚胎」來繁衍,那麼子代的智商平均將可提高11.5分。

按照這個方法推演下去,只要經過十代之後,最新子代的智力分數就會增加115分。
也就是說,十代之後的子代,將會比目前智商最高的天才還要聰明許多。

第二種是「基因剪輯技術」。

這個技術簡單來說,就是把人體當中的某個DNA片斷剪下,換上另外一段DNA。

假如你原先患有某中先天性疾病,例如「地中海型貧血」,那麼只要將你的DNA中關於地中海型貧血的片段剪去,換上正常的片段即可。
一旦這個技術成熟了,那麼你將永遠不會再為此困擾。

作者還打了個比方,說「胚胎遺傳技術」就像是到餐廳裡點你喜歡吃的菜,而「基因剪輯技術」就好比是進到廚房去決定你要炒什麼菜一樣。

總之,人類不再是被動地接受「你上什麼菜,我就吃什麼」的情況,而是能「主動地」決定要吃什麼!

未來人類的進化,「自然選擇」仍舊佔有主導地位,但人類也漸漸能透過科技與生物技術,一點一點地將主導權搶過來。

未來學家們甚至對於四十年後的人類有一種想像,認為那時候的技術已經可以將人類送上火星,並在那裡開墾一片新天地。

而因為火星上的重力只有地球上的1/3,所以未來火星上的人類將變得更加苗條與修長。
隨著時間的變化,火星上的人類將逐漸失去眼睫毛和身上的毛髮,因為火星上不會接觸到塵土,成為一種為了適應火星環境而生的新物種。

當然這些技術背後還是有隱憂的,例如「萬一這些技術被濫用了怎麼辦?」

例如當「胚胎遺傳學」變得越來越普遍的時候,那麼在那些重男輕女的國家裡,就可能被用來做「性別篩選」,因而釀成災難;

而「基因剪輯技術」的威力就更大了,被濫用的風險也更高。
生物道德學家們認為,只有經過充分的理解與探討,對於人類「該如何進化」達成共識之後,再推廣這些技術。

但許多科學家們悲觀的認為:「人類並不會等到那個時候。」
因為一旦「基因編輯技術」被證實是安全的,那麼「是否合乎道德」這個問題就會被拋諸腦後。

畢竟,當人們在面對「治癒絕症的誘惑」、「延緩衰老的誘惑」,甚至「重返青春的誘惑」時,是難以顧及那些「應然」問題的。

而這些技術帶來的後果,人類真能扛得住嗎?這恐怕會成為下一代人類所將面對的「文化價值」問題。

以上,是本週的《國際快訊》,我們下週再見。

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